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La falta de sueño causa cambios genéticos que alteran la salud

Noticia publicada por El Mercurio, 27/02/2013. Autor: Paula Leighton

Centro del Sueño

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Dormir menos de seis horas diarias modifica la expresión de algunos genes, lo que puede afectar el sistema inmune, la glicemia y el colesterol, entre otros.

Dormir menos de seis horas diarias durante una semana altera la expresión de 711 genes, lo que explicaría algunos de los efectos negativos de la falta de sueño sobre la salud, señalan investigadores de la Universidad de Surrey (Inglaterra).

Estos analizaron genes en la sangre de 26 voluntarios que durante una semana pudieron dormir hasta 10 horas diarias y a quienes, 10 días màs tarde, se les permitió dormir un máximo de solo seis horas diarias por siete días.

Al analizar en su sangre los niveles de melatonina -hormona que regula el ciclo sueño-vigilia- y de ARN -molécula que transporta información genética necesaria para sintetizar proteínas- los autores determinaron que el número de genes afectados durante la semana de sueño escaso fue siete veces superior a la de la semana en la que las personas durmieron más.

Muchos de los genes afectados por la falta de sueño, agregan, están involucrados en la regulación del sistema inmune, el metabolismo y la respuesta al estrés y la inflamación. Además, detectaron que se altera el sistema que regula cuándo quedarse dormido y cuándo despertar

Tan crucial como respirar

En el artículo, publicado ayer en la revista PNAS, de la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU., los autores señalan que las alteraciones detectadas en la sangre se podrían relacionar con los variados problemas de salud que se han asociado a la falta sistemática de sueño, incluyendo obesidad, diabetes, enfermedades cardiovasculares y deterioro de la alerta y las capacidades cognitivas.

"Si las personas regularmente restringen su sueño, es posible que esto tenga un impacto en el tiempo, lo que a la larga podría determinar efectos sobre su salud a medida que envejezcan", dijo Simon Archer, coautor del estudio, a Health Day.

A la luz de estos resultados y para reducir los riesgos que representa la falta de sueño para la salud, el doctor Pedro Moya, neurólogo del Centro Médico del Sueño UC, destaca que "es crucial que respetemos el sueño y no intentemos doblarle la mano a esta función natural, tan vital como alimentarse o respirar".

El médico agrega que "lamentablemente, por la luz artificial y el fácil acceso a actividades laborales o recreativas, es esperable una crciente prevalencia de molestias en relación al sueño". Estas debieran abordarse con ayuda profesional si no se logra manejarlas adecuadamente.

El doctor Colin Smith, coautor del estudio, advierte que si los efectos sobre los genes se vieron en una sola semana, es plausible suponer que esto será peor en quienes pasan semanas, meses o años durmiendo poco.